Saint Antoine le Grand

Nous commémorons le vénérable et porteur de Dieu Saint Antoine le Grand le 17 janvier de chaque année.

Notre vénérable père saint Antoine le Grand, porteur de Dieu, est né dans une famille aisée en Haute-Égypte vers 254 ap. Également connu sous les noms d'Antoine d'Égypte, d'Antoine du désert et d'Antoine l'Anchorite, il était l'un des chefs de file des Pères du désert, qui étaient des moines chrétiens dans le désert égyptien aux IIIe et IVe siècles ap. L'Église orthodoxe célèbre sa fête le 17 janvier.

La vie de saint Antoine

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La plupart de ce que nous savons de la vie de saint Antoine se trouve dans le grec vita (Vie d'Antoine) d'Athanase, distribué en latin. Plusieurs homélies et épîtres d'authenticité variable qui subsistent fournissent peu de détails autobiographiques.

Saint Antoine le GrandAntoine est né près d'Hérakléopolis Magna en Haute-Égypte en 251 de parents riches. À l'âge de dix-huit ans, ses parents sont morts et l'ont confié à sa sœur non mariée. En 285, il décida de suivre les paroles de Jésus qui avait dit : "Si tu veux être parfait, va, vends ce que tu as et donne aux pauvres, et tu auras des trésors au ciel ; et viens, suis-moi." (Matthieu 19:21). Antoine donna sa fortune aux pauvres et aux nécessiteux, et plaça sa sœur dans un groupe de vierges chrétiennes, une sorte de proto-nonventerie à l'époque.

Le surnom de "Père du monachisme" est trompeur, car le monachisme chrétien était déjà pratiqué dans les déserts de l'Egypte. Les ascètes se retiraient souvent dans des endroits isolés à la périphérie des villes. Anthony est l'un des premiers ascètes à avoir tenté de vivre dans le désert proprement dit, complètement coupé de la civilisation. Son mode de vie ancoritique (isolé) était remarquablement plus dur que celui de ses prédécesseurs. Au IIe siècle, il y avait aussi des ascètes chrétiens célèbres, comme Sainte Thécla. Saint Antoine décida de suivre cette tradition et se dirigea vers la région désertique alcaline appelée Nitra en latin (aujourd'hui Wadi El Natrun), à environ 95 km à l'ouest d'Alexandrie, un des terrains les plus accidentés du désert de l'Ouest.

Notez aussi que les ermites ascétiques païens et les communautés cénobitiques vaguement organisées que le philosophe juif hellénisé Philon d'Alexandrie a décrit comme les Therapeutae au premier siècle, étaient établis depuis longtemps dans les environnements difficiles du lac Mareotis près d'Alexandrie, et dans d'autres régions moins accessibles. Philon comprenait : "car "cette classe de personnes peut être rencontrée en de nombreux endroits, car la Grèce et les pays barbares veulent profiter de tout ce qui est parfaitement bon". (Philo, De vita contemplativa, écrit c. 10)

Saint Antoine le GrandSelon Athanase, le diable combattit saint Antoine en l'affligeant d'ennui, de paresse et de fantômes de femmes, qu'il vainquit par le pouvoir de la prière, en fournissant un thème à l'art chrétien. Après cela, il s'est installé dans une tombe, où il résidait et s'est fermé la porte à lui-même, dépendant de quelques villageois locaux qui lui apportaient de la nourriture. Quand le diable perçut sa vie ascétique et son culte intense, il l'enviait et le battait impitoyablement, le laissant inconscient. Lorsque ses amis du village local sont venus lui rendre visite et l'ont trouvé dans cet état, ils l'ont emmené dans une église.

Après son rétablissement, il fit un second effort et retourna dans le désert, plus loin, vers une montagne près du Nil, appelée Pispir, maintenant Der el Memun, en face d'Arsinoë dans le Fayyum. Il y vécut strictement enfermé dans un vieux fort romain abandonné pendant une vingtaine d'années. Selon Athanase, le diable reprit sa guerre contre saint Antoine, mais cette fois-ci les fantômes étaient sous forme de bêtes sauvages, loups, lions, serpents et scorpions. Ils semblaient sur le point de l'attaquer ou de le couper en morceaux. Mais le Saint se moquait d'eux avec mépris et disait : "Si l'un d'entre vous avait une quelconque autorité sur moi, un seul aurait été suffisant pour me combattre." En disant cela, ils disparurent comme en fumée, et Dieu lui donna la victoire sur le diable. Pendant qu'il était dans le fort, il ne communiquait avec le monde extérieur que par une crevasse dans laquelle on faisait passer de la nourriture et il disait quelques mots. Saint Antoine préparait une quantité de pain qui le soutiendrait pendant six mois. Il ne permettait à personne d'entrer dans sa cellule : celui qui venait à lui, se tenait dehors et écoutait ses conseils.

Puis un jour, il est sorti du fort avec l'aide des villageois pour enfoncer la porte. À ce moment-là, la plupart s'attendaient à ce qu'il ait perdu ses forces ou qu'il soit devenu fou dans son isolement cellulaire, mais il a émergé sain, serein et éclairé. Tout le monde était étonné qu'il ait traversé ces épreuves et en soit sorti rajeuni spirituellement. Il a été salué comme un héros et à partir de ce moment, la légende d'Antoine a commencé à se répandre et à grandir.

Puis il se rendit au Fayyum et y confirma les frères dans la foi chrétienne, puis retourna à son ancien fort romain. Antoine voulait devenir martyr et partit pour Alexandrie. Il a rendu visite à ceux qui étaient emprisonnés pour le Christ et les a réconfortés. Quand le gouverneur a vu qu'il confessait publiquement son christianisme, sans se soucier de ce qui pourrait lui arriver, il lui a ordonné de ne pas se présenter dans la ville. Cependant, le Saint n'a pas tenu compte de ses menaces. Il l'a affronté et s'est disputé avec lui pour qu'il suscite sa colère et qu'il soit torturé et martyrisé, mais cela ne s'est pas produit.

Quand il retourna à l'ancien fort romain, beaucoup vinrent lui rendre visite et écouter ses enseignements. Il vit que ces visites l'éloignaient de son culte. En conséquence, il s'est rendu plus loin dans le désert oriental de l'Égypte. Il a voyagé dans le désert intérieur pendant trois jours, jusqu'à ce qu'il trouve une source d'eau et quelques palmiers, puis il a choisi de s'y installer. C'est à cet endroit que se dresse aujourd'hui le monastère de Saint Antoine le Grand. Parfois, il se rendait au monastère en bordure du désert au bord du Nil pour visiter les frères, puis retournait à son monastère intérieur.

L'histoire de l'une des épîtres survivantes, dirigée vers Constantin Ier, raconte comment la renommée de saint Antoine se répandit à l'étranger et atteignit l'empereur Constantin. L'Empereur lui écrivit, lui offrant des louanges et lui demandant de prier pour lui. Les frères se réjouirent de la lettre de l'Empereur, mais Antoine n'y prêta aucune attention, et il leur dit : "Les livres de Dieu, le roi des rois et le Seigneur des seigneurs, nous commandent chaque jour, mais nous n'écoutons pas ce qu'ils nous disent, et nous leur tournons le dos". Sous la persistance des frères qui lui disaient : "L'empereur Constantin aime l'Eglise", il accepta de lui écrire une lettre le bénissant et priant pour la paix et la sécurité de l'empire et de l'Eglise.

Selon Athanase, saint Antoine entendit une voix qui lui disait : "Va voir." Il sortit et vit un ange qui portait une ceinture avec une croix, qui ressemblait au saint Eskiem (Tonsure ou Schéma), et sur sa tête était un couvre-chef (Kolansowa). Il était assis en tressant des feuilles de palmier, puis il s'est levé pour prier, et de nouveau il s'est assis pour tisser. Une voix s'approcha de lui en disant : "Antoine, fais cela et tu te reposeras." Désormais, il commença à porter cette tunique qu'il vit, à tisser des feuilles de palmier, et ne s'ennuya plus jamais. Saint Antoine a prophétisé sur la persécution qui allait arriver à l'église et le contrôle des hérétiques sur elle, la victoire de l'église et son retour à sa gloire formelle, et la fin du temps. Quand saint Macarius rendit visite à saint Antoine, saint Antoine le revêtit de l'habit du moine, et lui annonça ce qu'il en serait. A l'approche du jour du départ de saint Paul Premier Ermite dans le désert, saint Antoine se rendit auprès de lui et l'enterra, après l'avoir vêtu d'une tunique qui était un cadeau de saint Athanase l'Apostolique, le 20ème Patriarche d'Alexandrie.

Quand saint Antoine sentit que le jour de son départ approchait, il ordonna à ses disciples de donner son bâton à saint Macarius, et de donner un manteau de peau de mouton à saint Athanase et l'autre à saint Sérapion, son disciple. Il ordonna en outre à ses disciples d'enterrer son corps dans une tombe secrète et non marquée, de peur que son corps ne devienne un objet de vénération. Il s'étira sur le sol et abandonna son esprit. Saint Antoine le Grand a vécu 105 ans et est parti en l'an 356. Il ne parlait probablement que sa langue maternelle, le copte, mais ses dictons étaient traduits en grec. Lui-même n'a pas laissé d'écrits. Sa biographie a été écrite par saint Athanase et intitulée Vie de saint Antoine le Grand. De nombreuses histoires sont également racontées à son sujet dans divers recueils de dictons des Pères du désert.

Certaines des histoires incluses dans la biographie de saint Antoine se perpétuent aujourd'hui principalement dans des peintures, où elles donnent l'occasion aux artistes de dépeindre leurs fantasmes les plus étranges et les plus effrayants. De nombreux artistes peintres, de Jérôme Bosch à Salvador Dalí, ont dépeint ces incidents de la vie d'Antoine ; en prose, le récit a été raconté et embelli par Gustave Flaubert.

 

Fondateur du monachisme

Saint Antoine et Saint Paul l'Ermite sont considérés comme les fondateurs du monachisme chrétien. Saint Paul l'Ermite est salué par saint Antoine comme le premier ermite. Le monastère de Saint Paul l'Ermite existe encore aujourd'hui en Egypte. Saint Antoine lui-même a donné l'exemple que d'autres suivront (voir Saint Pachomius). Antoine lui-même n'a pas organisé ou créé un monastère, mais une communauté s'est formée autour de lui à partir de son exemple de vie ascétique et isolée. Ceux qui voulaient le suivre avaient besoin de la compagnie des autres pour survivre aux conditions difficiles.

 

Dictons (apophthegmata) d'Abba Anthony

Quand le saint Abba Antoine vivait dans le désert, il était assailli par accident et attaqué par de nombreuses pensées pécheurs. Il dit à Dieu : Seigneur, je veux être sauvé, mais ces pensées ne me laissent pas seul ; que dois-je faire dans mon malheur ? Comment puis-je être sauvé ? Peu de temps après, quand il se leva pour sortir, Anthony vit un homme comme lui assis à son travail, se levant de son travail pour prier, puis s'asseyant et tressant une corde, puis se relevant pour prier. C'était un ange du Seigneur envoyé pour le corriger et le rassurer. Il entendit l'ange lui dire : "Fais ceci et tu seras sauvé. À ces mots, Antoine était rempli de joie et de courage. Il a fait ça, et il a été sauvé.

Quand le même Abba Antoine pensait à la profondeur des jugements de Dieu, il demandait : " Seigneur, comment se fait-il que certains meurent quand ils sont jeunes, tandis que d'autres traînent jusqu'à un âge extrêmement avancé ? Pourquoi y a-t-il des pauvres et des riches ? "Pourquoi les méchants prospèrent-ils et pourquoi les justes sont-ils dans le besoin ? Il entendit une voix qui lui répondit:'Antoine, garde ton attention sur toi ; ces choses sont selon le jugement de Dieu, et ce n'est pas à ton avantage de savoir quoi que ce soit à leur sujet'.

Quelqu'un demanda à Abba Antoine : " Que faut-il faire pour plaire à Dieu ? répondit le vieil homme : " Faites attention à ce que je vous dis : qui que vous soyez, ayez toujours Dieu sous vos yeux ; quoi que vous fassiez, faites-le selon le témoignage des saintes Écritures ; où que vous viviez, ne le laissez pas facilement. Gardez ces trois préceptes et vous serez sauvés.

Abba Antoine dit à Abba Poemen : " C'est le grand travail de l'homme : toujours prendre la responsabilité de ses propres péchés devant Dieu et attendre la tentation jusqu'à son dernier souffle ".

Il a également dit : " Celui qui n'a pas connu la tentation ne peut entrer dans le Royaume des Cieux. Il a même ajouté : "Sans tentations, personne ne peut être sauvé.

Abba Pambo demanda à Abba Antoine : " Que dois-je faire ? et le vieil homme lui dit : Ne te fie pas à ta propre justice, ne t'inquiète pas du passé, mais contrôle ta langue et ton ventre.

Abba Anthony a dit : "J'ai vu les pièges que l'ennemi tend dans le monde et j'ai dit en gémissant : "Qu'est-ce qui peut passer à travers de tels pièges ?" Puis j'ai entendu une voix me dire : "Humilité."

Il dit aussi : " Certains ont affligé leur corps par ascèse, mais ils manquent de discernement, et ils sont donc loin de Dieu ".

Il a aussi dit : " Notre vie et notre mort sont avec notre prochain. Si nous gagnons notre frère, nous avons gagné Dieu, mais si nous scandalisons notre frère, nous avons péché contre Christ".

De même que les poissons meurent s'ils restent trop longtemps hors de l'eau, de même les moines qui flânent en dehors de leurs cellules ou passent leur temps avec des hommes du monde perdent l'intensité de la paix intérieure, dit-il. Ainsi, comme un poisson qui se dirige vers la mer, nous devons nous dépêcher d'atteindre notre cellule, de peur que si nous tardons à sortir, nous perdions notre vigilance intérieure".

Il dit aussi : " Celui qui veut vivre dans la solitude dans le désert est délivré de trois conflits : l'ouïe, la parole et la vue ; il n'y a qu'un seul conflit pour lui et c'est celui de la fornication ".

Quelques frères sont venus trouver Abba Anthony pour lui parler de leurs visions et pour savoir s'ils étaient vrais ou s'ils venaient des démons. Ils avaient un âne qui est mort en chemin. Quand ils arrivèrent à l'endroit où se trouvait le vieil homme, il leur dit avant qu'ils ne puissent lui demander quoi que ce soit : "Comment se fait-il que le petit âne soit mort sur le chemin ? Ils ont dit : "Comment le savez-vous, mon Père ? Et il leur dit : "Les démons m'ont montré ce qui s'est passé. C'est sur cela que nous sommes venus vous interroger, de peur d'être trompés, car nous avons des visions qui s'avèrent souvent vraies. Ainsi le vieil homme les convainquit, à l'exemple de l'âne, que leurs visions venaient des démons.

Un chasseur dans le désert a vu Abba Antoine s'amuser avec les frères et il a été choqué. Voulant lui montrer qu'il fallait parfois répondre aux besoins des frères, le vieil homme lui dit : " Mets une flèche dans ton arc et tire-la ". C'est ce qu'il a fait. Le vieil homme dit alors : " Tirez sur quelqu'un d'autre ", et il le fit. Alors le vieil homme dit : " Tire encore une fois et le chasseur répondit : " Si je plie tellement mon arc, je vais le casser ". Alors le vieil homme lui dit : " Il en est de même de l'œuvre de Dieu. Si nous étirons les frères à l'infini, ils vont bientôt se briser. "Parfois, il faut descendre pour répondre à leurs besoins. Lorsqu'il entendit ces paroles, "le chasseur fut transpercé de remords et, très édifié par le vieil homme, il s'en alla. Les frères, quant à eux, s'en retournèrent fortifiés.

Abba Anthony a entendu parler d'un très jeune moine qui avait accompli un miracle sur la route. Voyant les vieillards marcher difficilement sur la route, il ordonna aux ânes sauvages de venir les porter jusqu'à ce qu'ils atteignent Abba Anthony. Ceux qu'ils avaient portés en ont parlé à Abba Anthony. Il leur dit : "Ce moine me semble être un bateau chargé de marchandises, mais je ne sais pas s'il va arriver au port. Au bout d'un moment, Anthony s'est soudain mis à pleurer, à se déchirer les cheveux et à se lamenter. Ses disciples lui dirent:'Pourquoi pleures-tu, Père ? et le vieillard répondit:'Un grand pilier de l'Église vient de tomber (il parlait du jeune moine), mais va vers lui et regarde ce qui s'est passé'. Les disciples s'en allèrent et trouvèrent le moine assis sur un tapis et pleurant le péché qu'il avait commis. Voyant les disciples du vieil homme, il dit : " Dis au vieil homme de prier pour que Dieu ne me donne que dix jours et j'espère que j'aurai trouvé satisfaction ". Mais en l'espace de cinq jours, il est mort.

Les frères ont loué un moine devant Abba Antoine. Quand le moine vint le voir, Antoine voulut savoir comment il supporterait les insultes ; et voyant qu'il ne pouvait les supporter du tout, il lui dit : " Tu es comme un village magnifiquement décoré à l'extérieur, mais détruit de l'intérieur par des brigands ".

Un frère dit à Abba Anthony : "Priez pour moi. Le vieil homme lui dit:'Je n'aurai pas pitié de toi, et Dieu n'en aura pas non plus, si toi-même tu ne fais pas d'effort et si tu ne pries pas Dieu'.

Un jour, des vieillards sont venus voir Abba Anthony. Au milieu d'eux se trouvait Abba Joseph. Voulant les mettre à l'épreuve, le vieil homme suggéra un texte des Écritures, et, commençant par le plus jeune, il leur demanda ce que cela signifiait. Chacun a donné son opinion dans la mesure de ses moyens. Mais le vieil homme dit à chacun : "Vous ne l'avez pas compris. Enfin, il dit à Abba Joseph : "Comment expliquez-vous ce dicton ?" et il répondit : "Je ne sais pas. Alors Abba Antoine " En effet, Abba Joseph a trouvé le chemin, car il a dit : "J'ai dit, je ne sais pas."

Des frères venaient de Scetis pour voir Abba Anthony. Quand ils sont montés dans un bateau pour y aller, ils ont trouvé un vieil homme qui voulait aussi y aller. Les frères ne le connaissaient pas. Ils étaient assis dans la barque, occupés à tour de rôle avec les paroles des Pères, les Ecritures et leur travail manuel. Quant au vieil homme, il garda le silence. Quand ils arrivèrent sur le rivage, ils découvrirent que le vieil homme allait aussi à la cellule d'Abba Anthony. Quand ils arrivèrent, Antoine leur dit : "Vous avez trouvé ce vieil homme un bon compagnon pour le voyage ? Alors il dit au vieil homme : "Tu as amené beaucoup de bons frères avec toi, père. Le vieil homme répondit:'Ils sont sans doute bons, mais ils n'ont pas de porte d'entrée dans leur maison et quiconque le désire peut entrer dans l'étable et lâcher son âne'. Il voulait dire que les frères disaient tout ce qui leur arrivait à la bouche.

Les frères s'approchèrent de l'abba Antoine et lui dirent : Parle, comment serons-nous sauvés ? Le vieil homme leur dit : " Vous avez entendu les Écritures. Ça devrait t'apprendre comment faire. Mais ils ont dit : "Nous aussi, nous voulons avoir de tes nouvelles, mon Père. Alors le vieil homme leur dit : " L'Évangile dit : "Si quelqu'un vous frappe sur une joue, tendez-lui aussi l'autre. (Matt. 5.39) Ils ont dit : "On ne peut pas faire ça. Le vieil homme dit : "Si tu ne peux pas tendre l'autre joue, laisse au moins une joue être frappée. Nous ne pouvons pas faire cela non plus, disaient-ils. Alors il dit:'Si tu n'es pas capable de faire cela, ne rends pas le mal pour le mal', et ils dirent:'nous ne pouvons pas faire cela non plus'. Alors le vieil homme dit à son disciple : " Préparez une petite infusion de maïs pour ces invalides. Si vous ne pouvez pas faire ceci ou cela, que puis-je faire pour vous ? Ce dont vous avez besoin, c'est de prières.

Un frère a renoncé au monde et a donné ses biens aux pauvres, mais il en a gardé un peu pour ses dépenses personnelles. Il est allé voir Abba Anthony. Quand il lui dit cela, le vieil homme lui dit : "Si tu veux être moine, va au village, achète de la viande, couvre ton corps nu avec et viens ici comme ça. Le frère fit ainsi, et les chiens et les oiseaux déchirèrent sa chair. Quand il revint, le vieil homme lui demanda s'il avait suivi son conseil. Il lui montra son corps blessé, et saint Antoine dit : " Ceux qui renoncent au monde mais veulent garder quelque chose pour eux-mêmes sont ainsi déchirés par les démons qui leur font la guerre ".

Il arriva un jour qu'un des frères du monastère d'Abba Elias fut tenté. Chassé du monastère, il passa par la montagne à Abba Anthony. Le frère vécut près de lui pendant un certain temps, puis Antoine le renvoya au monastère d'où il avait été expulsé. Quand les frères le virent, ils le chassèrent de nouveau, et il revint vers Abba Antoine en disant : " Mon Père, ils ne me recevront pas ". Alors le vieil homme leur envoya un message disant : " Un bateau a fait naufrage en mer et a perdu sa cargaison ; avec beaucoup de difficulté il a atteint le rivage ; mais vous voulez jeter à la mer ce qui a trouvé un port sûr sur le bord. Quand les frères comprirent que c'était Abba Antoine qui leur avait envoyé ce moine.

Je crois que le corps possède un mouvement naturel, auquel il est adapté, mais qu'il ne peut pas suivre sans le consentement de l'âme ; il ne signifie dans le corps qu'un mouvement sans passion ", dit Abba Anthony. Il y a un autre mouvement, qui provient de l'alimentation et du réchauffement du corps en mangeant et en buvant, ce qui fait que la chaleur du sang remue le corps pour le faire fonctionner. C'est pourquoi l'apôtre a dit : "Ne vous soûlez pas de vin, car c'est de la débauche." (Ephésiens 5:18) Et dans l'Evangile, le Seigneur le recommande aussi à ses disciples : "Prenez garde à vous-mêmes, de peur que vos cœurs ne s'alourdissent de dissipation et d'ivrognerie." (Luc 21:34). Mais il y a encore un autre mouvement qui afflige ceux qui combattent, et qui vient des ruses et de la jalousie des démons. Vous devez comprendre ce que sont ces trois mouvements corporels : l'un est naturel, l'autre vient de trop à manger, le troisième est causé par les démons.

Il a également dit : " Dieu ne permet pas à cette génération la même guerre et les mêmes tentations qu'autrefois, car les hommes sont maintenant plus faibles et ne peuvent plus supporter tant de choses ".

Il fut révélé à Abba Antoine dans son désert qu'il y en avait un qui était son égal dans la ville. Il était médecin de profession et tout ce qu'il avait au-delà de ses besoins, il le donnait aux pauvres, et chaque jour il chantait le Sanctus avec les anges.